À la recherche du sympathique coyote noir d'Atlanta

À la recherche du sympathique coyote noir d’Atlanta


Carmine le coyote s'est lié d'amitié avec beaucoup de chiens à Vinings in Marietta.
Carmine le coyote s’est lié d’amitié avec beaucoup de chiens à Vinings in Marietta.

Photo gracieuseté de Larry Wilson

Tôt le matin, le lendemain de Noël, le téléphone de Kris Hoffman a sonné. Son voisin appelait pour signaler qu’Abby, le chien de berger belge noir de Hoffman, était dans la cour du voisin et jouait avec son husky. «Mais j’ai baissé les yeux et Abby était là dans mon lit», explique Hoffman.

Hoffman s’est habillée et s’est dirigée vers la maison de son voisin vers 6 heures du matin, où elle a effectivement trouvé une canine noire qui se débattait dans la cour avec le husky. Mais ce n’était pas un chien. «Je savais tout de suite que c’était un coyote», dit-elle.

Les coyotes ne sortent pas de l’ordinaire dans les banlieues boisées comme Vinings — Hoffman les a vus dans sa cour, buvant dans le bain d’oiseaux et grignotant les fruits tombés de son kaki. Ce coyote particulier, cependant, était très inhabituel, à la fois pour son pelage noir de jais rare et sa convivialité avec les chiens domestiques.

Hoffman a appelé Chris Mowry, professeur de biologie au Berry College et cofondateur du Atlanta Coyote Project. L’organisation de Mowry suit et étudie les populations de coyotes dans la région métropolitaine mais intervient rarement dans leur vie – en partie parce que, selon la loi, tout coyote piégé en Géorgie doit être euthanasié. Dans ce cas, cependant, Mowry et ses collègues s’inquiétaient de la façon dont l’animal semblait être habitué aux humains et à leurs animaux de compagnie et se sentaient comme s’ils devaient intervenir avant que quelqu’un – un animal de compagnie ou le coyote lui-même – ne se blesse. « Le botteur était le coyote qui essayait d’entrer dans la maison de quelqu’un par la porte de son chien », explique Mowry.

Le groupe a obtenu la permission du ministère des Ressources naturelles de capturer l’animal sans avoir à l’euthanasier et a obtenu un logement potentiel pour lui au Yellow River Wildlife Sanctuary récemment restauré à Lilburn. Puis la recherche du coyote noir a commencé.

Mowry savait que ce serait difficile; les coyotes sont des animaux astucieux qui apprennent et s’adaptent rapidement. (Wiley, diront certains.) Sur la page Facebook du projet Coyote, Mowry a demandé le public de garder un œil. Le nombre de personnes dans l’équipe de recherche a fait boule de neige. Sauveteur d’animaux Lara Shaw de Des anges parmi nous Pet Rescue a mis à mal son expérience en traquant les chiens perdus. Le trappeur de faune autorisé Brandon Sanders a offert gratuitement son équipement et son expertise de piégeage sans cruauté. Des biologistes de la faune et des vétérinaires de partout au pays ont partagé avec Mowry leurs idées sur le comportement du coyote. Hoffman elle-même a passé la plupart des soirées à marcher avec Abby et à appeler l’animal, qu’elle a nommé «Carmine» après le Laverne et Shirley personnage joué par Eddie Mekka. (« Il a des cheveux noir de jais et de grandes dents blanches, et c’est un fauteur de troubles », explique Hoffman.)

Dans les semaines à venir, les résidents de Smyrne et de Vinings ont partagé des observations, des photos et des vidéos de l’animal escaladant leurs clôtures d’arrière-cour, jouant avec leurs chiens et traînant derrière eux lors de promenades en soirée. Pendant ce temps, Mowry a compilé une carte des observations et regardé les mouvements de l’animal sillonner de Vinings à Smyrne et, finalement, à travers la I-75 jusqu’à Marietta. «Une fois que nous avons commencé à regarder la carte, vous pouvez voir l’itinéraire qu’elle a presque certainement emprunté», explique Mowry. Il a utilisé des ponceaux pour marcher en toute sécurité sous les autoroutes et a suivi la rivière Chattahoochee, en utilisant le réseau de sentiers le long de celui-ci pour se diriger vers le nord. «C’est l’une des zones de circulation les plus fréquentées d’Atlanta, et elle allait et venait régulièrement», explique Mowry. «La carte nous a vraiment permis de voir comment cela était possible.»

Partout où Carmine est allé, ses pisteurs l’ont suivi de près avec des pièges prêts. Il y a eu des appels rapprochés, comme la nuit où Mowry a tendu un piège sur le porche de quelqu’un, où Carmine avait passé la soirée précédente recroquevillée sur un canapé extérieur. Mowry et Sanders sont restés à côté et ont regardé à partir d’un flux de caméra en direct tandis que Carmine reniflait prudemment le piège, mais le coyote n’est pas tombé pour lui. «Nous avons chassé cet animal partout dans Smyrne et Vinings pendant des semaines», explique Mowry. « Et il a probablement pensé: » Bon sang, partout où je vais, ce piège stupide apparaît. «  »

Au moment où Carmine s’est rendue au domicile de Glenda Elliott à la mi-février, le groupe de recherche le poursuivait dans la banlieue depuis près de deux mois. Elliott, dont l’arrière-cour de Marietta jouxte le sentier des hauts-fonds de Cochran, a d’abord rencontré Carmine de la même manière que tant d’autres: l’animal a sauté la clôture dans son arrière-cour pour jouer avec ses trois chiens de sauvetage noirs. Cela a duré des jours. À un moment donné, le coyote est même parti avec l’un des jouets à mâcher en peluche du chien. «C’était si doux», explique Elliott. « Il vient de le ramasser comme, » Ceci est à moi maintenant. «  »

Après avoir publié une photo sur Facebook et avoir été dirigée par des amis vers le projet Coyote, Elliott a contacté Mowry. Cette nuit-là, Shaw, le traqueur de chiens, a installé une caméra et de la nourriture dans la cour d’Elliott. Quelques nuits plus tard, vers 1 heure du matin, Mowry s’est réveillé avec un appel téléphonique qu’il avait prévu depuis plus d’un mois. « Chaque soir, quand je me suis endormi, je me demande, est-ce que ça va être la nuit? » se souvient-il. Un mouvement dans le piège a déclenché une alerte qui a averti Sanders, qui a immédiatement appelé Mowry: « Nous l’avons. »

Mowry, Sanders et Shaw se sont précipités dans la cour d’Elliott, où ils se sont finalement retrouvés face à face avec l’animal qui leur avait échappé. Dans le piège, Carmine semblait étonnamment calme.

Dans les jours qui ont suivi la capture de Carmine, les médias sont descendus sur l’histoire. « Regardez un coyote noir et un chien former une amitié rare », titre un CNN proclamé. « Un coyote noir rare ne pouvait pas arrêter de se faire des amis avec des chiens », a écrit Interne du milieu des affaires. La complexité du comportement inter-espèces, distillée en un titre cliquable, a fait des hits viraux de bien-être. Mais, bien que les interactions dignes de Carmine avec Disney avec les chiens soient inhabituelles, elles ne sont pas aussi révélatrices que les réactions qu’il a suscitées chez les humains.

Dans les fils Facebook et Nextdoor, certains commentateurs ont insisté sur le fait que l’animal devrait être autorisé à se déplacer librement et ont réprimandé l’idée de capture. D’autres ont menacé de prendre les choses en main et de tirer sur le coyote, qu’ils percevaient comme une menace pour leurs animaux de compagnie, leurs enfants et leurs communautés. À en juger par la réaction du public, le carmin était soit une merveille précieuse, soit un parasite vicieux.

Peu d’animaux semblent faire ressortir une rhétorique aussi chargée que le coyote. Leur histoire en tant que nuisance pour l’homme remonte à les jours du destin manifeste, lorsque les Américains blancs ont commencé à pousser en Occident en plus grand nombre pour l’élevage et l’élevage. Les animaux ont longtemps fait des ravages économiques sur les éleveurs en s’attaquant à leurs animaux; dans les villes et les banlieues, cette proie est parfois un animal de compagnie. De son côté, le gouvernement fédéral tue environ 68 000 coyotes par an. Et les humains les ont déplacés en rasant les forêts et en construisant des lotissements dans d’anciens habitats boisés, ce qui exacerbe le potentiel de conflit homme-faune.

Robert Crabtree, un biologiste de la faune de Yellowstone qui a étudié les populations de coyotes pendant trois décennies, dit que la plupart des efforts d’éradication à grande échelle se retournent.

«Tuer des coyotes peut avoir un effet à court terme pour atténuer le problème, mais il y a toujours un prix à payer», explique Crabtree, ajoutant que la réduction des populations d’espèces ultra-adaptables et résilientes peut déclencher des mécanismes adaptatifs qui ne font que renforcer ses effectifs. «Le vieux dicton du trappeur est:« tuez un coyote et deux viennent à ses funérailles », dit Crabtree. « Cela a une base scientifique très solide. » Peut-être la mesure de contrôle de la population la plus efficace pour les coyotes? Loups. Mais ils ont été en grande partie éliminés dans les 48 derniers au milieu du XIXe siècle, pour plusieurs des mêmes raisons. « Les coyotes sont partout », dit Crabtree, « et ils sont partout à cause de nos actions. »

Crabtree dit qu’il y a des choses que les humains peuvent faire pour coexister plus pacifiquement avec les coyotes: ne laissez pas de nourriture pour animaux à l’extérieur, ne permettez pas aux chats domestiques de se promener librement à l’extérieur (ce qui fait des ravages sur les populations d’oiseaux chanteurs) et, plus largement, nous mettre au défi de ne pas considérer les humains comme les protagonistes du monde naturel.

Après cinq ans de plaidoyer pour les coyotes à Atlanta, Mowry s’était habitué à répondre aux types de questions et de préoccupations soulevées par les résidents lors de la recherche de Carmine: son audace suggère-t-elle qu’il a la rage? Va-t-il attaquer mes enfants? (La réponse aux deux: probablement pas.). Mais il n’avait jamais vu de voisins exprimer autant de soin et de joie pour un coyote. «C’était réconfortant et gratifiant de voir que les gens s’intéressaient à cet animal, au bien-être de cet animal, à en apprendre davantage sur l’animal», dit Mowry. «En même temps, nous extirperons ces animaux de leur habitat et ils nous apporteront un avantage.» Apprendre à coexister avec les coyotes n’est pas, du point de vue de Mowry, une simple question morale de solidarité avec les animaux, mais une nécessité écologique pour éviter de jeter un écosystème de plus en plus précaire de plus en plus.

Tôt le matin de la capture de Carmine, le 17 février, Mowry et Sanders ont conduit le coyote à son nouveau domicile à Yellow River, arrivant juste avant l’aube. Mowry a fait le tour avec des sentiments mitigés. Il était heureux que l’équipe ait accompli ce qu’elle avait prévu de faire, mais triste de voir un animal sauvage placé en captivité. « Ce fut une décision difficile », dit-il. «Mais c’était une décision où nous n’étions confrontés à aucune autre véritable alternative. C’était pour sa propre sécurité et celle des autres, et cela ne se serait pas bien terminé autrement. »

Carmine s’installe dans sa nouvelle maison, où un examen vétérinaire de février a déterminé que l’animal avait 38 livres et 11 mois. Plus récemment, il est soigneusement présenté à son futur compagnon: Wilee, une amicale coyote femelle qui a été élevée par des humains. La paire peut se voir et interagir à partir de stylos adjacents et, espérons-le, sera placée ensemble dans un stylo sécurisé dans les semaines à venir. «Ils semblent être amicaux les uns envers les autres et enthousiastes à l’idée d’être côte à côte», explique Mowry. « Nous ne voulons pas les rassembler trop tôt; nous voulons qu’ils s’habituent les uns aux autres, et nous voulons également sécuriser le stylo éventuel dans lequel ils seront ensemble, afin qu’ils soient à la fois confortables et sûrs et ne puissent pas sortir.  »

Wilee et Carmine font connaissance au Yellow River Wildlife Sanctuary.

Photo gracieuseté de Larry Wilson

Après un examen vétérinaire, l’ADN de Carmine a été envoyé au Canine Genetics Project de l’Université de Princeton, à travers lequel Mowry et ses collègues chercheurs espèrent savoir si la coloration et le comportement inhabituels de Carmine sont le résultat de l’hybridation (métissage entre coyotes et chiens). L’analyse de l’ADN pourrait également contenir des indices sur la nature sociale de l’animal. En 2017, les chercheurs de Princeton identifié un gène d ‘«hyper-sociabilité» chez le loup et le chien; les coyotes pourraient-ils l’avoir aussi? « Nous aurons l’occasion de chercher cela à Carmine », a déclaré Mowry. Mowry se demande même s’il pourrait y avoir un lien entre le comportement de Carmine et sa coloration. Un cas similaire d’un ultra-convivial loup noir d’Alaska nommé Roméo d’il y a plusieurs années lui fait se demander si un trait mélanique pourrait être lié au comportement inhabituellement ludique des deux animaux.

Certains espèrent qu’en plus de contribuer à la recherche génétique, l’histoire de Carmine pourra continuer à jouer un rôle dans la refonte de la relation coyote-humain.

«Les coyotes vivaient à Atlanta bien avant qu’elle ne soit peuplée aussi densément qu’elle est, et nous avons continué à les pousser de plus en plus», explique Elliott. «Si nous pouvons avoir des histoires qui font comprendre aux gens que nous pouvons coexister et qu’elles apportent de la valeur d’un point de vue environnemental, c’est la plus grande chose qu’il puisse apporter.»